1492-ben ezen a napon kötöttek ki Kolumbusz Kristóf hajói a Bahama-szigeteken, ez Amerika “felfedezésének” napja.

Az eseményhez számos filmes alkotás kötődik, grandiózusak, mint az 1492 – A Paradicsom meghódítása, a Misszió, de ezeken kívül több száz alkotás foglalkozik a témával.

A színészlegenda és rendező Mel Gibson 2006-ban kezdett bele a téma formabontó megközelítésébe. Míg szinte mindenki más a hódítók szemszögéből mutatta be az eseményeket, ő beleásta magát a maja világba és kultúrába s Apocalypto című filmjének középpontjában ennek a letűnt kornak a végnapjai állnak.

A főszereplő egy kis törzs egyik tagja, akik békésen élnek összhangban a természettel, általános mókákkal szórakoztatják egymást és végtelen szeretetben tengetik napjaikat. A gonosz váratlanul furakszik be az életükbe egy jóval nagyobb közösség képében, akik a hajnallal suhanva rohanják le a falut, leigázzák őket és a határtalan szabadságot élvező bennszülöttek hamar rabláncon találják magukat úton egy otthonuktól távoli vidékre. Így jut el a főszereplő is egy maja nagyvárosba, mely még virágzóban van, hatalmas piramisok jelzik építészetük elképesztő fejlettségét, tudományok, kereskedelmük és hitük szárnyal. Főszereplőnk csodával határos módon megszökik az erődszerű városból, viszont ezzel lavinát indít el és olyan üldözőkre talál, akik sosem adják fel.

Gibson a legfrissebb kutatásokat bevonva tárja fel ennek a rejtélyesen eltűnt kultúrának a világát, melyben vaskos erőszakkal bélelve kapnak helyet a maja hétköznapok kegyetlenségei. A társadalmuk bukását ugyanis a történészek szerint a törzsek egymás ellen folytatott állandó háborúja okozta.

A film egyébiránt egy rendkívül pörgős és feszített tempójú akciómozi is egyben. Miután a főszereplő megszökik a maja városból a dzsungelben menekül, ami végtelen izgalmakkal kecsegtet; egy idő után olyan mintha a Rambo és a Kill Bill keverékét látnánk egy őserdőben előadva.

Az Apocalypto alapvetően pozitív kritikai attitűdökre talált, a szakmának egy jó része az egekig magasztalta Gibson empátiáját, amivel a maják felé fordult. Néhány történész és maja közösség ezzel szemben bírálta a történelmi pontatlanságokat és a néhány helyen barbároknak ábrázolt őslakosokat. De valljuk be, egy filmalkotásnál nem lehet mindent történelmileg a helyére rakni, mert az a művészi célkitűzés rovására mehet. Ez megtörtént Gibson előző saját rendezéseinél is; A rettenthetetlen című remekművét is érték hasonló vádak a skót történelmi múlt megmásítása miatt és a Passió című mozija is éles hangokat váltott ki.

Ezek ellenére az Apocalypto egy remek filmes élmény, mely rászolgált a közönségsikerre. A kritikai szem 3 Oscar-jelöléssel díjazta Gibson munkáját és jelölve volt a legjobb idegennyelvű film Golden Globejára és BAFTA-díjára is.

Kritikusaira cáfolva Mel Gibson ezzel a filmjével is tanújelét adta, hogy van helye rendezőként a hollywoodi filmes élvonalban.